domingo, 23 de julio de 2017

¿Podemos traer de vuelta a los mamuts desde la extinción?

Libro: Lanudo. la verdadera historia de la búsqueda para revivir una de las especies más icónicas de la Historia.
Autor:Ben Meztich.

Los mamuts lanudos, cuyo pariente más lejano es el elefante asiático, vivían en varios continente del Hemisferio Norte durante el Pleistoceno. Tenían un pelaje grueso y peludo que les protegía contra el frío de la tundra. Pero los glaciares retrocedieron, la vegetación de la que se alimentaban desapareció, y estos paquidermos tan originales se extinguieron hace 4.000 años, sin dejar registro de su paso en los registros escritos de los hombres civilizados, aunque sí en la leyendas de los pueblos de la tundra siberiana.
Ahora un grupo de genetistas intentan traerlos de vuelta a nuestro mundo para que nos ayuden a evitar que el carbono contenido en el permafrost de la taiga se libere. Algo parecido sería que se liberase el CO2 resultante de quemar tres veces seguidas todos los bosques del planeta.

La fuerza motríz detrás de la idea de crear con la ayuda del CRISPR un mamut es del genetista George Church. Háblanos del personaje.

Church es un gigantón con una gran barba, que recuerda las representaciones pictoricas de Dios. Creció en los pantanos, fuera de Tampa. De niño, le ustaba imaginarse que era un viajero del tiempo procedente del futuro y que su misión era conseguir que ese futuro llegase. Quizá esa fantasía le llevase a ser uno de los genetistas más jóvenes que cartografió el genoma humano.

Otros de los grandes investigadores punteros que desean el regreso de los mamuts son los Zimov - padre e hijo- Gergei y Nikita. ¿Quiénes son?

Los principales responsables del Parque Pleistoceno. Dicen que las llanuras siberianas, esas extensas extensiones de permafrost, han perdido muchas especies de annimales, y tratan por todos los medios de recomponer el ecosistema, para que el carbono no libere a la atmósfera CO2.
Ya han reintroducido los renos, los bisontes y los  caballos salvajes. También hicieron experimentos con un tanque rusio para tratar de imaginarse el impacto de un solo mamut lanudo. Los Zimov dicen que los herbívoros grandes alientan el crecimiento de hierbas que fijan el nitrógeno al suelo, así que pueden bajar la temperatura del ecosistema 15º Farenheit.

Dices que el pueblo Yakut, que vive en la región, recuperan los colmillos de marfil de los mamuts que aparecen a medida que se descongela el permafrost.

Si. Es una "caza" legal porque se supone que los mamuts no están en peligro de extinción. Ya se extinguieron en su momento. Venden este márfil a China, que los usa para hacer piezas de decoración. Una buena venta de un colmillo puede significar escuelas mejores y mayores recursos para los Yakut. Pero la recolección es peligrosa ya que se enfrentan a los osos polares y a las morsas de la isla de Wrangel.

¿Cómo se resucita un mamut?

Desde luego, no lo clonas, como a los dinosaurios del Parque Jurásico. Desentierras un mamut en Siberia, secuencias su genoma y escoges cuidadosamente los genes que hacen que un mamut lanudo sea un mamut lanudo para implantarlos en un embrión de una elefanta asiática. Mamuts y elefantes asiáticos tienen un genoma similar en un 99 por ciento. También se está estudiando la fabricación de un útero sontético para hacer estas cosas. Dicen que tendremos el primer mamut en dos o tres años.

Pero eso de resucitar a los mamuts, ¿no es un poco jugar a ser Dios?

Sí. Y lo peor de todo es que hay un montón de laboratorios implicados en esto. En este caso se trata de conseguir algo bueno para todos. Pero hay casos en que los cajas registradoras han hablado antes que la conciencia ética de los científicos, y el resultado ha sido... Brrrr...De novela de Michael Crichton.

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